Bio-ingenieur Michiel Dusselier wint Eos Pipet 2016

De Eos Pipet gaat dit jaar naar bio-ingenieur Michiel Dusselier voor zijn onderzoek naar een milieuvriendelijkere en eenvoudigere manier om bio-afbreekbaar plastic te produceren. De Eos Pipet is een prijs voor een verrassende wetenschappelijke prestatie van een beloftevolle jonge wetenschapper die verbonden is aan een Vlaamse universiteit, kennisinstelling of bedrijf en wordt uitgereikt door het wetenschapsblad Eos. 

Polymelkzuur (ofwel polylactic acid (PLA)) is een bioplastic dat uit maïs of suikerriet wordt gewonnen. Her en der duiken al PLA-producten op, zoals composteerbare bekers of folie om groenten te verpakken. Een groen plastic dus, maar de hoge productiekosten maakten dat polymelkzuur tot nu toe nog niet doorbrak als alternatief voor traditionele plastics uit aardolie. Postdoctoraal onderzoeker Michiel Dusselier (30) ontwikkelde onder leiding van professor Bert Sels van het Centrum voor Oppervlaktechemie en Katalyse een procedé dat de productie van PLA zowel eenvoudiger als afvalvrij maakt.

© Eos-magazine
Michiel Dusselier
© Eos-magazine
Dusselier introduceerde een concept uit de petrochemie: zeolieten – mineralen met een poreuze structuur – kunnen melkzuurmoleculen rechtstreeks omzetten in PLA-bouwstenen. “We verkrijgen een hogere opbrengst met minder afval en zonder gebruik van metalen. Bovendien kan de productie goedkoper, omdat er één tussenstap minder nodig is.” PLA zal de gangbare plastics nooit volledig kunnen vervangen, net omdat het biodegradeerbaar is. Maar er bestaan zeker nog groeimogelijkheden, vervolgt Dusselier. “PLA is uitermate geschikt voor 3D-printen, omdat het niet stinkt. Als 3D-printers voor thuisgebruik algemeen worden, ligt daar zeker een markt voor PLA.”

Op zondag 27 november 2016, de Dag van de Wetenschap, reikte Eos-magazine de Pipet uit. Een vakjury van wetenschapsjournalisten nomineerde vijf laureaten. Naast Michiel Dusselier waren dat plantgeneticus Dieter Blancquaert (UGent), onderwijskundige Els Consuegra (VUB), natuurkundig ingenieur Kurt Lejaeghere (UGent) en biomedicus Martijn Schuijs (VIB-UGent).

Naast de algemene winnaar van de Eos Pipet is er ook een publieksprijs. De winnaar in die categorie wordt bekendgemaakt op het publieksevent Grijze Cellen (27 maart 2017, Handelsbeurs Gent), waar de vijf laureaten hun onderzoek kort voorstellen. Tot 15 maart 2017 kan u nog stemmen op uw favoriete beloftevolle wetenschapper via een publiekspoll.

Ilse Frederickx

U vindt een portret van de winnaar (met onder andere een video) op de site van Eos. Meer uitleg over het onderzoek vindt u hier. De volledige tekst van de studie "Shape-selective zeolite catalysis for bioplastics production" door auteurs Michiel Dusselier, Pieter Van Wouwe, Annelies Dewaele, Pierre Jacobs en Bert Sels verscheen in Science.