Wandelen in 'De tuin van de rector'

Een gesprek met Mark Michiels, auteur van het pas verschenen De tuin van de rector, is zoals struinen door zijn boek of wandelen door Leuven. En dat laatste is dan weer precies het onderwerp van het rijk geïllustreerde werk.

“Het was al een oud idee van mij,” vertelt de schrijver, die zelf Germaanse studeerde in Leuven, “en na enkele andere historische excursies wou ik iets over deze universiteit doen. Zeker nadat zowel mijn overbuur, de politieman, als de bakkersvrouw mij ettelijke keren hadden gezegd dat zoveel mensen hen ‘de weg naar de universiteit’ vroegen. Het bleek dat er wel vele honderden boeken over deze instelling bestonden, maar dat er nooit een bevattelijke en geïllustreerde wandelgids was gemaakt. Koppel dat aan mijn passie voor deze stad, en er kwam me een badinerend boek vol verrassingen, ontdekkingen en petite histoire voor ogen, dat de lezer onderdompelt in de kosmos die de universiteit binnen de stad vormt.”

De ondertitel van het werk luidt: De K.U.Leuven à la carte. Het werd inderdaad een lezersvriendelijk boek dat bewust weinig of geen standpunten als ‘mooi’ of ‘goed’ inneemt, maar dat zelfs de kenners nog in beweging zal weten te zetten. “Ik werd zelf herhaaldelijk verrast door dingen waar ik geen vermoeden van had”, zegt Mark, duidelijk nagenietend. “Soms denk ik: een kat vindt haar jongen niet terug in deze dwaaltuin die de K.U.Leuven is. Neem nu de eigen universitaire glasblazerij op de campus in Heverlee, waar het personeel allerlei glazen instrumenten op maat maakt voor geneeskunde, scheikunde, natuurkunde en landbouw. Wie kent dat? Of het speciaal geconcipieerde bijgebouw van fysica waar akoestische proeven gebeuren en dat als het ware op veren is gebouwd. De K.U.Leuven vormt ook een schatkamer van collecties vol vergeten wetenschappelijke instrumenten, opgezette of in formol bewaarde dieren, oude drukken van bijzondere boeken. De verzamelingen van elektrotechniek en werktuigkunde bijvoorbeeld zijn van onschatbare waarde.”

“Ik vraag me dan af: waarom het ook allemaal niet openstellen voor publiek en er een toeristische troef van maken? Uiteraard zijn onderwijs en onderzoek primaire taken, maar valt erfgoedbewaring en -ontsluiting misschien niet onder de derde pijler van een universiteit: sociale dienstverlening?”

Mark Michiels heeft na De tuin van de rector duidelijk de smaak te pakken gekregen: “Ik stuitte op mijn tochten door het K.U.Leuvenlandschap op zoveel dingen die om aandacht schreeuwen. Wat zou ik graag bijvoorbeeld eens een weekje gaan logeren in het weldra opgedoekte Amerikaans College in de Naamsestraat, om zo van binnenuit de achterliggende geschiedenis te begrijpen en het dagelijks leven te boek te stellen. Ik loop voortdurend rond door de stad met allerlei ‘sneuvelideetjes’ voor verdere publicaties.”

Mark Michiels, ‘De tuin van de rector. De K.U.Leuven à la carte’, Uitgeverij P, 168 p., 20 euro

K.U.Leuven / Rob Stevens
Mark Michiels
K.U.Leuven / Rob Stevens